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Andrés Santamaría: el ingeniero de la Universidad de Chile que trabaja en la NASA

Trabajar en la NASA es un sueño que miles de niños y niñas tienen, pero que pocos logran alcanzar. Uno que lo logró fue Andrés Santamaría, ingeniero en Recursos Naturales Renovables de la Universidad de Chile, quien desde 2018 trabaja en el Laboratorio de Sistemas de Información Terrestre del Centro de vuelo espacial Goddard de la Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio (NASA). “Me dedico a generar productos a partir de información que los satélites envían con un nivel poco procesado, de baja calidad, corrigiendo errores para que se transformen en información útil”, cuenta vía Zoom a Alumni UChile.

Llegar a este cargo no fue azaroso, sino que lo comenzó a cultivar desde antes de egresar de la carrera. “Junto con el profesor Cristian Mattar y dos compañeros más formamos un laboratorio sobre el uso de teledetección para estudiar la Tierra. Ahí se nos dio la oportunidad de trabajar en proyectos bien interesantes y entretenidos que confirmaron nuestras ganas de dedicarnos a esto”, recuerda.

“Mi primer acercamiento con los satélites fue con el Servicio Aerofotogramétrico de Chile y con el Grupo de Operaciones Espaciales, porque justo estaba el tema de un satélite chileno que nosotros ayudamos a calibrar, era el FASat-Charlie”, agrega. Motivado por esta experiencia, buscó especializarse en el área y postuló a un doctorado en la Universidad de Maryland.

Ahí, mientras trabajaba con un profesor que conoció en un congreso en Chile, llegó la oportunidad de trabajar en la NASA. “Se abrió un proyecto para atraer estudiantes como investigadores, que estuvieran ligados a algún profesor. Ahora yo estoy contratado por la NASA a través de la Universidad de Maryland”.

“Recuerdo que cuando me dijeron ‘En dos semanas nos vamos todos de la Universidad porque vamos a ver el laboratorio de la NASA’ fue increíble. El hecho de estar trabajando ahí, levantarme en la mañana y entrar con mi tarjetita que dice NASA, es como un sueño. Era un sueño que tenía desde niño”, asegura emocionado.

Conocimiento libre y Chile

En estos cuatro años en Maryland, Andrés ha podido evidenciar las enormes diferencias que existen entre nuestro país y Estados Unidos a la hora de hacer ciencia. “Sin duda, en Chile existen menos recursos y hay mucha más competencia. Acá existe mucho financiamiento, muchísimo más, eso te permite hacer más investigaciones, más pruebas, más estudios, tener más líneas que seguir”. Sin embargo, destaca que “en Chile hay investigadores increíbles, de ultra renombre mundial, es un muy buen lugar para hacer investigación. Lo que faltan son oportunidades”, dice.

En esa misma línea, asegura que esas oportunidades tampoco dependen solo del dinero, sino también de la difusión del conocimiento. “Aún tenemos esa presión de publicar en revistas científicas, cuando todo debería estar abiertamente disponible. Creo que ese sistema hay que mejorarlo. No creo que haya que dejarlo de lado, pero sí debería ser mucho más fácil el acceso a la información”, añade. “Acá hay muchísimo empuje por el tema de la información libre. Esa transparencia es algo que yo veo bien, porque hay evidencia que dice que mantener la información cerrada ralentiza todo el todo el avance científico”.

De hecho, mirando hacia el futuro, Andrés apunta hacia esa área. “Quiero generar conocimiento que tenga influencia, que sea accesible para todos y no solo para algunos”, dice y hace guiños a su país. “Este año quisiera hacer conexiones de vuelta con Chile, empezar a trabajar con cosas más aplicables, que puedan tener un impacto más directo con Chile”, cerró.

Andrés Santamaría es parte de la Red de Egresados y Egresadas de Alumni UChile. Inscríbete tú también en alumni.uchile.cl.

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